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Fue el 2005 el ao de los desastres naturales?

Por qu los desastres naturales parecen ser cada vez ms frecuentes y mortferos?
 
Los pobres y vulnerables usualmente son los ms perjudicados.

Mxico, D.F., 9 de enero de 2006 (OPS)—Tsunamis, huracanes y tifones; terremotos, plagas y ahora, la amenaza de una gripe pandmica. Ser recordado el 2005 como el ao de los desastres naturales?

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Desde enero a octubre del 2005 unas 97.490 personas murieron por desastres en el mundo, y de ellas, 88.117 por desastres naturales. (Foto de Armando Waak/OPS)

El 2005 vio la desolacin dejada el 26 de diciembre del 2004 por el terremoto y las olas del tsunami en Asia; huracanes en Amrica Central y del Norte, ms concretamente Katrina, que deriv en las inundaciones de la ciudad de Nueva Orlens; y el terremoto del 8 de octubre en Pakistn y la India. El ao tambin atestigu hombruna luego que las cosechas fueran destruidas por una plaga de saltamontes en Nger.

El huracn Stan arras y mat a ms de 70 personas con inundaciones y derrumbes de tierra. Virtualmente desapercibido al mundo exterior fue el pequeo El Salvador, donde el volcn ms alto del pas, el Ilamatepec, hizo erupcin el 1 de octubre, desplazando a ms de 7.500 personas y causando la muerte a dos.

Desde enero a octubre del 2005 unas 97.490 personas murieron en el mundo por desastres, y de ellas, 88.117 por desastres naturales, segn el Centro para la Investigacin sobre la Epidemiologa de Desastres (CRED), un centro colaborador de la Organizacin Mundial de la Salud que opera una base mundial de datos sobre desastres desde Blgica. De acuerdo al CRED, el nmero de desastres naturales registrados desde 1900 ha incrementado (inundaciones, tormentas de viento, sequas y desastres geolgicos), y el nmero de personas afectadas tambin ha aumentado desde 1975.

Es esto lo peor que puede pasar, o puede llegar a ser peor? Por qu parece que estn aumentando la frecuencia e intensidad mortfera de los desastres naturales?

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Los desastres de la actualidad parten de una compleja mezcla de factores que incluyen cambios climticos rutinarios, calentamiento global influenciado por el comportamiento humano, factores socioeconmicos que hacen que los ms pobres vivan en zonas de riesgo, y una inadecuada preparacin y educacin ante desastres de parte de los gobiernos y la poblacin en general. (Foto de Armando Waak/OPS)

Los desastres de hoy da parten de una compleja mezcla de factores que incluyen cambios climticos rutinarios, calentamiento global influenciado por el comportamiento humano, factores socioeconmicos, que hacen que los ms pobres vivan en zonas de riesgo, y una inadecuada preparacin y educacin ante desastres de parte de los gobiernos y la poblacin en general.

Algunos expertos en desastres rechazan el trmino "desastre natural" porque -argumentan-, casi siempre existe un elemento de realizacin humana.

"A mi no me gusta usar el trmino desastres naturales", dijo el Dr. Ciro Ugarte, consejero regional para Preparacin de Emergencias y Socorro en Desastres de la Organizacin Panamericana de la Salud (OPS) en Washington, D.C., al explicar que los desastres naturales no tendran semejante efecto devastador en la vida de las personas si, para empezar, estas no estuvieran expuestas a semejantes riesgos.

Los fenmenos naturales no siempre provocan desastres humanos. Ugarte dijo que en el 2005, varios terremotos acaecidos en Amrica Latina tuvieron una magnitud superior al que devast en octubre al norte de Pakistn y partes de la India. Pero su impacto se dej sentir en zonas poco pobladas, causando por ello un efecto menor. Lo mismo ocurre con varios tsunamis del 2005, que no fueron catalogados como "desastres" porque no perjudicaron a nadie, dijo Ugarte.

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"A mi no me gusta usar el trmino desastres naturales. Los desastres naturales no tendran semejante efecto devastador en la vida de las personas si, para empezar, estas no estuvieran expuestas a semejantes riesgos". (Dr. Ciro Ugarte/OPS)

Es normal que los fenmenos naturales lleguen a afectar a ms personas ahora ya que la poblacin de la Tierra ha incrementado. De acuerdo al Fondo de las Naciones Unidas para la Poblacin, est se sita en 6.500 millones y la proyeccin es a que alcance los 9.100 millones en el 2050.

Marko Kokic, portavoz del departamento Accin Sanitaria en las Crisis, de la OMS, dijo que algunas comunidades son ms vulnerables que hace 100 aos a los efectos de desastres naturales debido a la degradacin geolgica. Indic, por ejemplo, que cuando tormentas tropicales azotaron el Caribe en septiembre del 2004, no haba nada que pusiera freno a la acumulacin de agua y desolacin causada en Hait debido a la deforestacin.

"Necesitamos atender las causas detrs de las causas, como la pobreza y la inequidad", dijo Kokic, quien aadi: "En muchos pases, la gente corta rboles porque la madera es el combustible ms barato".

Los desastres tambin son una consecuencia del desarrollo e industrializacin. En Europa, expertos creen que pases como Francia y Alemania estn hoy ms adversamente afectados por inundaciones ya que grandes ros, como el Rin, se han acomodado para facilitar el trfico comercial.

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Siempre ha habido desastres. La plaga bubnica borr a ms de 25 millones de personas, o el 37% de Europa, en los aos 1300. La pandemia de gripe de 1918-19 mat de 20 a 40 millones de personas. (Foto de Armando Waak/OPS)

Segn meteorlogos, tanto el calentamiento global como cambios climticos cclicos y rutinarios estn causando en el Caribe un mayor nmero de huracanes intensos. Si a eso se suma el nmero creciente de personas que vive en reas como lneas costeras y en vivienda precaria, y la destruccin de infraestructura esencial en una crisis, como hospitales, el resultado es un potencial para desastres ms devastadores que los de hace algunas dcadas.

Siempre ha habido desastres. La plaga bubnica elimin a ms de 25 millones de personas, o el 37% de Europa, en los aos 1300. Ms recientemente, la pandemia de gripe de 1918-19 mat de 20 a 40 millones de personas en todo el mundo. Uno de los primeros desastres registrados, el de la erupcin del Vesuvio en el ao 79, sepult la anciana ciudad romana de Pompeya, matando a unas 10.000 personas. En su rango potencial viven hoy da dos millones de personas, lo que ilustra una gran diferencia entre el pasado y el presente.

De acuerdo al CRED, en 1975 se reportaron unos 75 desastres en todo el mundo. En el ao 2000 la cifra alcanz los 525, bajando a justo menos de 400 en el 2004. Con gran diferencia, el mayor nmero de fatalidades, unas 450.000, aconteci en 1984. En el 2004, cerca de 300.000 personas murieron en desastres, pero el nmero de personas afectadas ha subido en picado desde 1975, con unos 600 millones de afectados por todo tipo de desastres en el 2002.

Los factores detrs de estos desastres estn tan entrelazados y son tan complejos que algunos expertos piensan que lo ms prctico en materia de preparacin sea quizs enfocarse en la reduccin de los riesgos en vez de en los factores detrs de los riesgos.

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El terremoto de Michoacn en Mxico en 1985 mostr que no basta con estar bien preparados porque los hospitales en la zona de desastre fueron destruidos. La fotografa muestra los daos causados a un hospital de Sri Lanka, tras el tsunami de fines del 2004. (Foto de Armando Waak/OPS)

Dave Paul Zervaas, coordinador regional para Amrica Latina y el Caribe de la Estrategia Internacional de Naciones Unidas para la Reduccin de Desastres (ISDR), argumenta que la preparacin debe enfocarse en hacer menos vulnerables a las personas ante desastres.

"Creemos que ahora es mucho ms importante fijarse en las vulnerabilidades, porque existen factores que uno puede controlar", dijo Zervaas. "Se puede trabajar en disminuir la vulnerabilidad [ante desastres]".

Zervaas dijo que un buen ejemplo es el huracn Katrina en Estados Unidos. Un nmero de factores contribuyeron con Katrina al dao y a la prdida de vida. La tormenta fue enorme. Golpe a una ciudad cuyas represas no haban sido fortalecidas o mantenidas por aos, y la respuesta de emergencia de las agencias del gobierno fue en un principio inadecuada.

En Amrica Central, tormentas como los huracanes Mitch y Stan acarrearon daos con lluvias y deslizamientos de tierra, no por viento. "El elemento pobreza y la situacin de inequidad social no han mejorado gran cosa en la mayora de los sitios", dijo Zervaas, quien aadi que la migracin a las capitales conspira con una falta de planificacin urbana para poner a la gente en peligro.

Claramente, el cambio climtico -ya sea o no ayudado por el comportamiento humano- est teniendo un papel. Expertos en huracanes dicen que el mundo est en mitad de un cclico y rutinario cambio climtico que causa un calentamiento del Caribe, incrementndose as la frecuencia de fuertes tormentas. Segn Stanley Goldenberg, un meteorlogo de la Administracin Nacional Oceanogrfica y Atmosfrica de Estados Unidos en Miami, el efecto de esto es mayor que el del calentamiento global.

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La OPS ha expandido sus programas para enfocarse no solo en preparacin sino en mitigacin. En imagen, oficiales de la OPS en Washington coordinan los trabajos de mitigacin y socorro ante desastres. La Unidad de Desastres de la OPS est liderada por el Dr. Jean Luc Poncelet, en primer plano. (Foto de Armando Waak/OPS)

Aunque los terremotos constituyen algunos de los desastres ms devastadores de aos recientes, stos estn disminuyendo en su intensidad en comparacin con tiempos pasados, dijo Ugarte. En estos momentos es extrao un terremoto con una magnitud de 8, 9 10 en la escala Richter. El de el sur de Asia de octubre 2005 fue un 7.6, dijo Ugarte, aadiendo: "Cierto, estamos viendo mucho dao. Probablemente veamos ms perjuicios en el futuro por fenmenos que son menores en magnitud que en aos previos".

Los expertos concuerdan que los pobres son afectados desproporcionadamente. "En algunos de estos pases la gente pobre busca espacios para levantar sus casas o sus comunidades [y] encuentran sitios que ya no se utilizan", dijo Ugarte. "Y esos lugares que ya no se utilizan usualmente son espacios con un mayor riesgo para fenmenos naturales. Existe una enorme relacin entre este tipo de dao y pobreza".

Por ello, los servicios financieros juegan un papel tanto en prevencin como en lmites y recuperacin de daos. Un informe titulado Futuros del cambio climtico: dimensiones econmicas y a la salud ecolgica, publicado en noviembre del 2005, estipula los riesgos que genera el cambio climtico. Uno de entre varios escenarios "involucrar impactos a la economa mundial suficientemente severos como para desmantelar la fibra que permite a los pases ricos responder a catstrofes", segn el reporte, que fue publicado por el Centro para la Salud y el Medioambiente Global, de la Escuela de Medicina Harvard, y patrocinado por la firma de reaseguros Swiss Re y por el Programa de las Naciones Unidas para el Desarrollo. Por ms que sea importante alentar a personas, gobiernos y empresas a que compren seguros, no todos se los pueden permitir o ven la necesidad de hacerlo.

La micro-financiacin es otra posibilidad que da a los pobres los medios para mejorar su situacin econmica as como prestndoles dinero para acciones de recuperacin, de manera que los desastres no les afecten tanto.

Ugarte dijo que muchos pases estn trabajando para mejorar su preparacin ante desastres, pero que se necesita hacer ms. "Los pases estn ahora mejor preparados en comparacin con 1970", dijo. "Pero ahora el nivel de preparacin y reduccin de riesgo que necesitas es enorme en comparacin con ese ao".

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Expertos en desastres dijeron que sistemas de deteccin temprana y educacin son esenciales para prevenir y mitigar los efectos de desastres naturales. (Foto de Armando Waak/OPS)

El terremoto de Michoacn en Mxico en 1985 demostr que no basta con estar bien preparados porque los hospitales en la zona de desastre fueron destruidos. De igual forma, el huracn Ivn, en Grenada, da y distorsion la mayor parte del sistema de salud de la isla Caribea, dificultando la respuesta de los trabajadores de la salud a las necesidades generadas por el huracn.

La OPS ha expandido sus programas para enfocarse no solo en preparacin sino en mitigacin. Esto incluye la reduccin de muertes secundarias y destruccin que puede ocurrir luego de un desastre, as como la implementacin de cdigos a la construccin, que requiere que hospitales, escuelas, bases militares y otras estructuras vitales sean edificadas para aguantar tales desastres.

Muchos pases dicen que no se pueden costear ms preparacin, pero algunas medidas son simples y pueden ser baratas, como un sistema de alerta por tsunami, dijo Ugarte. "Pero de ah a Banda Aceh hay un trecho", dijo Ugarte en referencia a la capital de la provincia indonesa que fue ms duramente golpeada por el terremoto y el tsunami de diciembre 2004. "Y de Banda Aceh a todas las pequeas comunidades de la costa Ese es otro asunto. Ese ltimo eslabn de la cadena an no esta puesto. Y es ese el sistema que tenemos que construir".

Expertos en desastres dijeron que sistemas de deteccin temprana y educacin son esenciales para prevenir y mitigar los efectos de desastres naturales. En su reporte Desastres del Mundo 2005, la Federacin Internacional de las Sociedades de la Cruz Roja y de la Media Luna Roja indica que una simple llamada por telfono salv miles de vidas cuando las gigantescas olas de tsunami golpearon la India en el 2004. El hijo de un pescador de nombre Vijayakumar Gunasekaran, que vive en Singapur, escuch del tsunami antes por radio, y telefone a familiares que vivan en la costa Este de la India. Luego de este aviso, la totalidad de los 3.630 residentes evacuaron su poblado antes que las olas llegaran.

Artculo escrito por Theresa Braine, periodista, desde Ciudad de Mxico.
Reproducido ntegramente con autorizacin de la fuente y publicado originalmente en ingls en el Boletn de la Organizacin Mundial de la Salud, Volumen 84, Nmero 1, Enero 2006, 1-80

Traduccin: Jos A. Carnevali, Oficina de Informacin Pblica (OPS)

La versin original puede leerse visitando http://www.who.int/bulletin/volumes/84/1/news10106/en/index.html

Otros enlaces de inters:

Organizaciones y entidades citadas:

La OPS fue establecida en 1902 y es la organizacin de salud pblica ms antigua del mundo. Es la Oficina Regional para las Amricas de la Organizacin Mundial de la Salud y trabaja con los pases para mejorar la salud y elevar la calidad de vida de sus habitantes.

Para mayor informacin, b-roll y fotografas por favor comunicarse con , Area de Informacin Pblica, tel. 202-974-3699, fax 202-974-3143.

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