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Páginas antiguas de la OPS



 Press/Media Corner
 
Salud pblica: qu es realmente?

Washington, DC, 16 de mayo de 2002--A pesar del gran progreso en la ciencia y la tecnologa, los retos de la salud pblica continan siendo enormes, con la aparicin de nuevas epidemias como el SIDA y la perpetuacin de otras enfermedades asociadas con la pobreza, la violencia y la transicin epidemiolgica.

"Qu es salud pblica?" pregunta Laurie Garrett en su libro Betrayal of Trust, un llamado apasionado para mayor inversin en la salud pblica mundial. "No es medicina curativa" responde Garrett. "Las tomografas computarizadas, las operaciones quirrgicas de corazn abierto, los tratamientos con hormonas, las visualizaciones utilizando fibras pticas-son todos grandes auges para la medicina, pero no son salud pblica. Y, quizs sorprendentemente, no han sido responsables de las vastas mejoras en la salud de la poblacin". Ms bien, Garrett escribe, la salud pblica es "un sistema prctico o infraestructura arraigado en dos principios cientficos bsicos: la teora germinal de las enfermedades y la comprensin que previniendo las enfermedades en los elementos ms dbiles de la sociedad asegura proteccin para el ms fuerte (y ms rico) en la comunidad ms grande".

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En las primeras centurias del milenio anterior, las epidemias eran el resultado inevitable del crecimiento de las ciudades y las poblaciones urbanas se vean expuestas a los brotes masivos catastrficos de la viruela, el clera, el sarampin y la peste, hasta que la explosin de conocimientos de fines del siglo XIX trajo esperanzas.

La era bacteriolgica en las investigaciones biomdicas identific especficos agentes microbiolgicos de enfermedad y se desarroll la ciencia de la inmunologa. De este modo, mtodos preventivos comenzaron a estar disponibles, mientras ciertos avances en ingeniera y otras ciencias contribuyeron a la provisin de agua potable y saneamiento para mayores sectores de la poblacin, la cual disfrut a su vez de mejores viviendas y centros de trabajo.

Un mdico ingls hizo una de las mayores contribuciones al concepto de salud pblica a mediados del siglo XIX: John Snow (1813-1858), un reconocido anestesilogo pionero que sobresali por su creatividad y por el buen uso de los datos cientficos. Durante un brote del clera que azot a Londres en 1831 y 1832, Snow comenz a estudiar la causa y la forma de transmisin de la enfermedad y en 1849, public un panfleto en el cual sugera que el clera era una enfermedad causada por una toxina que se reproduce en el cuerpo humano y que se encuentra en el vmito o las heces fecales de los enfermos. l crea que la principal, aunque no la nica, forma de transmisin era el agua contaminada con esa toxina. En la poca, se crea que las enfermedades se transmitan por la inhalacin de los vapores de los enfermos, de modo que la hiptesis de Snow no tuvo gran acogida.

Pero, en 1854, Snow pudo probar su teora, durante el curso de otra gran epidemia de clera en la ciudad. El epidemilogo se dedic a documentar los casos de clera que ocurran y compar la incidencia de la enfermedad entre los clientes de las dos compaas de agua que prestaban servicios en la ciudad. Mostr que el clera era mucho ms frecuente entre los clientes de Southwark and Vauxhall, compaa que extraa su agua de la parte baja del ro Tmesis. Los clientes del Lambeth Waterworks Company, que extraa su agua ro arriba, sufrieron una incidencia mucho menor.

Las evidencias hicieron prevalecer la teora, pero un incidente durante esa epidemia termin de convencer a los incrdulos y se torn en leyenda. En el vecindario de la interseccin entre Cambridge Street y Broad Street la concentracin de casos de clera era tan grande que el nmero de muertes fue de ms de 500 en 10 das. Luego de investigar, Snow concluy que el problema se centraba en la bomba de agua de Broad Street y sugiri a los oficiales que quitaran la manigueta de la bomba, de modo que los vecinos no pudieran consumir esa agua contaminada. La epidemia se detuvo. (Gracias a los adelantos de salud pblica, con el tiempo, el clera desapareci de las Amricas hasta 1991, cuando una nueva epidemia barre los pases pero fue controlada relativamente rpido mediante los intensos esfuerzos de salud pblica.)

Poco a poco, las naciones fueron comprendiendo que los problemas masivos de salud y las soluciones masivas que requeran no podan ser dejados a iniciativas individuales, de modo que se comenzaron a formar juntas y departamentos de salud en los pases y, con el tiempo, se crearon organizaciones internacionales, incluida la Organizacin Panamericana de la Salud (OPS) oficialmente establecida en 1902.

Siguieron los xitos de salud pblica como la erradicacin de la viruela en todo el mundo, la erradicacin de la poliomielitis de las Amricas y la campaa para eliminar el sarampin, marcando algunos de los logros mayores de la humanidad.

Hoy, la OPS es la Oficina Regional para las Amricas de la Organizacin Mundial de la Salud, y es la organizacin de salud ms antigua del mundo. Trabaja con todos los pases de las Amricas para mejorar la salud y elevar los estndares de vida, con la meta de salud para todos en las Amricas.

Informacin relacionada:
LIBRO: La cooperacin de la Organizacin Panamericana de la Salud ante los procesos de reforma del sector salud


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